A comunicação através de uma rede é transmitida em um meio físico (mídia). O meio físico fornece o canal sobre o qual a mensagem viaja da origem ao destino.

Redes modernas usam basicamente três tipos de meio físico para interconectar dispositivos e fornecer o caminho sobre o qual os dados podem ser transmitidos. Esses meios físicos são:

  • Cabos de fios metálicos
  • Fibras de vidro ou plástico (cabo de fibra óptica)
  • Transmissão sem fio (wireless)

 

A codificação de sinal que deve ocorrer para a mensagem ser transmitida é diferente para cada tipo de meio físico. Em fios metálicos, os dados são codificados em pulsos elétricos que correspondem a padrões específicos. Transmissões de fibra óptica contam com pulsos de luz, dentro de cadeias de luz infravermelha ou visível. Em transmissão sem fio, padrões de ondas eletromagnéticas representam os vários valores de bit.

Diferentes tipos de meio físico de rede possuem diferentes características e benefícios. Nem todos os meios físicos de rede possuem as mesmas características e são adequados para o mesmo propósito. Critérios para a escolha de um meio físico de rede são:

  • A distância que o meio físico consegue transmitir um sinal com êxito.
  • O ambiente no qual o meio físico deve ser instalado.
  • A quantidade de dados e a velocidade na qual deve ser transmitido.
  • O custo do meio físico e da instalação.